教與學

研究生涯系列之二:行屍走肉

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下定決心進修之後,我參考了兩所大學的教育博士課程資料。

一所是香港大學,另一所是英國布里斯托大學 (University of Bristol, UoB) 。兩個課程的修讀年期和課程設計都差不多,最大的不同是上課時間。香港大學的課程是每個星期都有一兩晚要去大學上課,而布里斯托大學的課程乃是跟香港城市大學的專業進修學院合辦,前者負責教學,後者提供課室及行政支援。由於英國那邊的老師要專程飛過來香港授課,所以上課採取密集式安排,每隔兩至三個月才有一門課,每次開課就是星期五晚上加上星期六及星期日全日,一次過上完。

按理說,香港大學的上課安排沒有那麼緊迫。但是,我當時教書之外又身兼一堆行政職位,工作非常繁重,若要每週幾次準時放工趕去上課,難度應該跟登陸月球差不多。而且經過一整天的工作已經只剩半條人命,再去上課恐怕連這半條命都保不住了。反而,布里斯托大學那個課程,我只要捱過星期五晚的第一節課,接下兩天都可以精精神神的上學去。因此,我最終報讀了布里斯托大學的課程。

上課的流程是這樣的:

首先,在上課日之前一個月左右,會收到一本厚厚的讀本,名曰課前讀本 (pre-reading)。裡面都是與該門課有關的學術文章,大約有十多篇,都是長篇大論。校方要求學生(我)在上課之前把這些文章讀完。有些老師比較勤力,上課當天還另外贈送一本更厚的,名曰課堂讀本 (in-class reading),兩份讀本加起來就有數十篇文章。

第一天的課在星期五晚上六時半開始,是比較輕鬆的入門部份。然後,第二天早上九時半開課,踏入進階部份,通常還插入分組討論環節。第三天是高階部份,另要就第二天的分組討論結果做口頭報告。從「學期初」的入門到「學期末」口頭報告,濃縮在兩天半之內完成。

上完課就要做功課。我們有兩至三個月的時間,要交一篇四千字的學術論文。論文由兩位老師分別批改,及格的話,便算是完成了這一門課。

按照我那一屆的學制,學生總共要完成五門必修課及兩門選修課。五門必修課取得一定等級的成績之後,才可以開展研究的部份。為了節省學費,我當初計劃在兩年內讀完所有必修和選修課,然後在一至兩年內完成博士論文,要在最短的時間內畢業。

然而計劃歸計劃,當我上第一門課的時候,赫然發現這遠比想像中困難。

首先,由於工作繁重,我發現即使是兩三個月一次的準時放工,也是幾近不可能。由於路途遙遠,上課當天的星期五,我最遲必須五時半離開辦公室,這樣才能剛好趕及六時半上課前到達課室。中間沒有時間吃飯,只好買個麵包邊走邊吃。但是周公同學如影隨形,於是吃完麵包之後要喝一罐咖啡提神。然後,因為消化食物需要時間,腦袋一時運行不上來,所以我再買一支葡萄適補充血糖。基本上,每逢星期五晚的第一節課,都有行屍走肉的感覺,之後兩天才回復正常。

然後,在修課的兩年期間,有兩次上課時間剛好撞上我任職的院校的畢業禮。我那時已經背著一兩個主任的職銜,畢業禮有很多事情要負責,完結後還要留下來跟學生拍拍照和應酬一下嘉賓及大老闆。但是由於趕著晚上去上課,所以我畢業禮完結後,應酬了一會就要離開。當時我的上司怕惹得大老闆不高興,叫我不要去上課。但我考慮了事情的輕重緩急,所以沒有聽,還頂撞了幾句。我記得那天還有些學生追著我要拍照,我匆忙拍了幾張就急步離開,實在狼狽得很。

上課時的壓力也很大。課室是個像會議室的地方,座位安排呈雙 U 形,分內 U 和外 U 兩層,白板和老師就在內 U 的前方。我知道上課時有很多討論,而我是個不喜歡在課堂上發表意見的人。不過我也很清楚,上這類型的課,最有效的學習方式就是主動參與討論。不只向老師學習,也向同學學習。我的同學們大多是教育界的,卻有不同的崗位。有的是老師,有的做行政,有的搞教育科技,有的是教育機構的老闆。正所謂各有各的閱歷,人人都是高手,我可不想放棄跟他們互動學習的機會。我本質是個膽怯的人,但是我經常會迫自己去做一些怕做卻必須做的事情。我知道,有很多事情看上去不容易,然而只要有個好開始,往後就好辦。反之,如果開始時就沒做好,往後再要做就更難了。所以,我上課時總是坐在內 U 那一排座位,對著老師,迫自己主動參與。

另一重壓力來自上課的節奏。上面提到,課程在兩天半之內就要完結,所以頭兩天上完課回家,仍要抽時間預備第三天的口頭報告。這麼短的時間,這麼困難的東西,同學開始時都感到很大壓力。直到上了兩三門課之後,大家摸清了要求,也掌握了一些竅門,心裡才有了底,慢慢就感到輕鬆得多了。

以上就是當年上課時的一些基本情況和困難。不過這些都是表面上的,最大的挑戰來自所讀的內容本身。下次談談我的體會。

研究生涯系列》:一:魚與熊掌二:行屍走肉三:漫遊太空四:兩面夾擊五:研究計劃六:研究過程七:論文寫作八:論文答辯

教與學

研究生涯系列之一:魚與熊掌

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今年是2017年。六年前的5月20日,我作了一個重要的決定。

那天,在下班回家的路上,我撞見了老闆的老闆的老闆,那是一個充滿霸氣和威嚴的人物,同事們不是怕他就是恨他。但我當時不知哪裡來的勇氣,竟然走上前去詢問關於修讀教育博士(兼讀制)的問題。

我知道問他是對的,因為他在這一行打滾了數十年,很熟悉行業情況。而且,我還有一點私心,希望他知道我有這個修讀的意向,能夠在分配工作時體諒一下,同時也作為我報名的其中一位推薦人。

結果,工作一點沒減(參閱《教學生涯系列》),推薦信倒是寫了。兩個月後,我收到了大學方面的取錄信,久違的學生生涯開始了。

其實,讀博士一直是我的其中一個夢想。開始教書的頭兩年,我經常考慮要不要辭職回去當研究生。我當時的同事之中不乏各式各樣的博士。有時跟他們討論學術問題,覺得他們談起這些真的好厲害。當然,不是所有博士都像博士,但是我很幸運,碰見不少有真材實料的。我入行教書前已經擁有物理學碩士學歷,但我一直很想更上一層樓。雖不能至,心嚮往之,是我當時的心態。

不過,我進修的動機跟正常人有點不同。怪人不一定讀物理,讀物理的卻都是怪人(《求學生涯系列》),我當然也不例外。現在社會上很多人邊工作邊進修,希望對事業發展有幫助。我那位老闆的老闆的老闆也跟我說過,工作太辛苦的話就出聲,他會盡量配合,又勉勵我要快點畢業,學成之後有「好位置」在等著我。前半段證實是空話,後半段也不是我的關注重點。對我來說,讀書不是為了更好的生活,讀書本身就是生活。因為人需要自我實現,要有一些比較遠大的目標才會快樂。所以每當有人問我為甚麼讀博士,我就答:沒甚麼,就為貪玩。這時對方總會目瞪口呆,不是以為我有父幹,就是判定我精神有問題。但是我家徒四壁人盡皆知,所以應以後者居多。不過我沒有故作驚人的意思,實際上就是想尋求自我實現。

然而,進修計劃多年來一直停留在空想狀態,首要考慮的自然是 $$$ 問題。學費對我來說是很重的負擔。之前上大學的時候,第一個學期的學費都是問親戚借的,之後就靠政府接濟。所以,我一直緊記著 Maslow 的需求層次理論和殷海光的人生四層次理論,也知道物競天擇、適者生存的道理。夢想很重要,但是夢想不能當飯吃,不餓死才有發夢的資格。若是連生存都有問題,那些高層次的追求就變成空中樓閣了。

另一方面是能力問題。我當時的想法是,之前是讀物理,進修當然也是讀物理。但物理是非常困難的學科,我自問天資平庸,沒有甚麼過人之處,因此讀物理學博士對我來說是極富挑戰性的事情。全情投入尚且力有不逮,更不要說兼讀(如果有的話)了。結論很明確:魚與熊掌只能取其一,要麼辭職回去讀博士,要麼繼續當全職教師。思前想後,我決定先在教師崗位上奮鬥一下。

出乎意料之外,我從教學中得到了巨大的收穫。除了因為溫飽問題變得沒有那麼嚴峻,也因為我在教學過程中,看到了物理以外的另一個進修方向。在我任職的院校裡,因為經費及其它種種原因,老師在教學之餘也要兼顧很多行政工作。因此這個崗位需要的不只是專業教師,而是鐵甲萬能俠。做鐵甲萬能俠是很辛苦的,但卻符合我對自己的期望,因為我相信為學有如金字塔,要能博大要能高。教育專業知識也一樣,我希望自己可以有廣闊的知識基礎,同時在其中一兩個範疇做到盡善盡美,因此我開始考慮以教育作為我的進修方向。當然,日常工作可以累積這些方面的經驗,但是沒有理論的支持,這些經驗就無法整合成系統知識,長遠來說會限制我的進步。就這樣,我終於找到了進修的方向和理由,並且在神推鬼使之下付諸實行。

下次談談博士班上課的情況。

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統計學 · 學術研究 · 教與學

SPSS短期課程經驗分享

早前應某大專院校之邀,任教一門 SPSS(圖一) 短期課程。三週轉眼過去,課程輕輕鬆鬆就完結了。

不過輕鬆只是就上課氣氛而言,其實備課初期我很頭痛。因為校方有很明確的要求:要在三堂共九小時之內,教會學生用 SPSS 分析畢業專題研習 (Final Year Project) 中的數據。但是後來我知道,學生交報告的時間很緊迫,如果單單講解方法,他們之後還是會有一番折騰。所以最好就是在課堂上安排時間讓他們實作,我即場給予意見,目標是讓他們在九小時之內,可以完成專題研習之中大部份的分析。

根據 Bloom’s Taxonomy (圖二)對學習目標的分類,應用和分析都屬於高層次的學習目標。高層次學習得靠實踐,但是在此之前,學生必須先記憶和理解一些基本概念,這就要花時間講解。然而,SPSS 本身是個很複雜的軟件:不但界面複雜,其所做的統計分析更複雜。即使學生能夠掌握界面的操作,但如果不懂得選用適當的統計學方法,或者不能正確理解分析結果,也不能算是完成了學習目標。再者,第一堂的時候我發現這班學生的數理和電腦方面的根底接近0。那就是說,我要在9小時內,令他們由0升級到100,不到100至少也要有90,任務十分艱巨。

幸好之前研究翻轉課堂 (flipped classroom) 的時候有了一些經驗(圖三)。結果我把每節三小時的課分為三部份。第一部份,先花大約45分鐘講統計學,因時間不足只好重點講那些他們會應用到的方面。這樣的講授難以令學生深入理解,但至少要讓他們知道甚麼情況下要用甚麼統計分析方法。第二部份是示範,我給他們預備了一組數據,示範如何在 SPSS 上做出第一部份講的統計分析,我做一步他們跟一步,又講解如何理解分析結果,這部份也是花約45分鐘。前兩部份屬於低層次學習,若是翻轉課堂的話應該用影片進行。餘下的90分鐘是第三部份,屬於「主動學習 (active learning)」,主要是讓他們用上半堂學過的方法,對各自的真實數據進行分析,我在旁邊觀察及給予意見。

這班學生雖然根基不好,但是上課態度很認真,還會主動問我怎樣才能做出高水平的專題研習。三堂下來,學生真的做到了由0到90的提升,大致完成了我定下的目標,皆大歡喜。這科我比正常多花了一倍時間備課,但是總體而言效果不錯,是一次愉快的教學體驗。

參考文獻:

Cheung, H. (2017). The flipped classroom from the perspectives of higher education students. University of Bristol.

Krathwohl, D. R. (2002). A revision of Bloom’s Taxonomy: An overview. Theory into Practice, 41(4), 212–218.

政治 · 未分類

我以為媒體應該是政治中立的,但……

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我對美國政治的認識很片面,但據我的初步理解,是次美國大選有兩個現象:

一、主流媒體都有政治立場,就連我以為最應該持平的《美國科學人》雜誌,打擊對家候選人亦是不遺餘力。

二、相信很多人都不知道,除了希拉莉和特朗普,還有其它候選人,不過他們的支持度太低,連電視辯論都不獲邀參加。在美國,不獲民主共和兩黨支持的候選人,基本上沒有曝光的機會。香港的選舉雖然低質,但至少所有奇形怪狀的候選人都能參與電視辯論。

我一直以為,報章就自己的政治立場作出偏頗的報導,不過是個別媒體帶動的歪風。但原來在美國,媒體參與政治是天經地義,符合他們的民主價值。正當我們的習近平主席要求記者要跟黨的方向保持高度一致,美國媒體卻已主動站邊。

被迫站邊跟主動站邊自然是有本質上的分別,但結果卻是相似的。現今資訊年代,無論你的立場怎樣奇怪,都不難在網上找到跟自己意見相投的人,社交媒體亦會把合胃口的內容推送給用戶,成為極端思想的溫床。如果連主流媒體都站邊的話,民眾如何獲得政治上客觀持平的資訊呢?

也許,雖然我年紀不輕,但還是太年輕了。

雙目失明

知道基改食品的真相後,我和朋友們都驚呆了!

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(Image source: forcechange.com)

科學家證實了:基改食品會使人類變種!

美軍多年來在中東抓當地平民進行秘密實驗,發現每天吃基改食品的人,最後都變種了!現在人人都是磁力王、狼人、暴風女神!這才是ISIS出現的真正原因,局勢一發不可收拾!

美國政府已經封鎖消息,這是我一位在美國做研究的博士朋友冒死告訴我的!!肯定不會錯!!他和他的同事們知道真相後都驚呆了!!!我也驚呆了!!!

請大家相信專業,不要再讓孩子們吃基改食品了!

為了世界和平,盡快把這個秘密傳出去!!!

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本故事純屬虛構,如有雷同,實屬……

資訊科技 · 寫作

經驗分享:用 Trello 建構論文大綱

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話說我有頭痛的怪病,兩種情況之下會病發:(1) 見到十字架時;(2) 見到大堆英文字時。

第二種情況對我寫論文很有影響, 因為我見到自己寫出來的文字也會頭痛。而且,我處理大量文字的能力比較差,工作記憶很小,認知負苛很大。面對幾萬字的論文,寫作時很容易迷失,忘記各個章節之間的關係,難以保持各章節之間的連貫性。

幸好我發現了一個名為 Trello 的工具,給我很大幫助。Trello 一般用來處理工作流程,我卻用來建構我的論文大綱。如上圖的樣版所示,我把各章由左到右順序排列,每一章底下列出各論點。跟紙筆寫的大綱比較,我在 Trello 裡可以輕易地搬移各論點位置,也可以加入不同顏色的標簽 (label),然後用篩選功能 (filter),顯示所有同一顏色的論點,方便找出各個章節之間的對應關係,並找出文理不順暢之處。當然,除了寫論文之外,這個方法也適用於寫書或寫文章。

上面的樣版可以在 Trello 找到:

一般人使用 Trello 的方法:

編程 · 藝術

編程 是一門藝術

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自從N年前 (N>20) 初次接觸 BASIC,我便對電腦編程產生了濃厚興趣。不只因為編程很困難,也因為程式碼的字裡行間,有一種藝術的美。這種美又隨不同的語言而異:R、Ruby、Swift 簡潔優雅,C/C++ 原始樸實,Perl、bash 靈巧有力,LISP、prolog 富異鄉風情。Java 最醜,我不喜歡。

不知是否會有這麼一天:編程不再被視為單純的技術科目,而是跟文學、繪畫一樣,被視為一門藝術呢?