科學

觀星


Image source: http://goo.gl/AzHeCy (CC BY-SA 2.0)
夜空中的銀河系 (Image source: http://goo.gl/AzHeCy (CC BY-SA 2.0))

古人舉頭望明月,今人低頭看手機,錯過了夜空中不少精彩的畫面。

觀星本來是簡單不過的事情,但古人運用想像力創造了星座,配上故事,便形成一段段淒美的神話。其中古希臘人的故事最為精彩;劇情通常是眾神之神宙斯包養了二奶並生了私生子,給他妒忌心重的老婆發現了,引發家庭暴力,結局往往是宙斯將半死或全死的二奶和私生子升上天空變成星座云云。希臘人把神祇塑造成人性的投射,讓衪們帶著塵世間的七情六慾來統治這個世界,也讓滿天星宿充滿傳奇色彩。即使離開了這些故事,只要想像在那沒有光害的年代,身處大草原之上,四週被繁星包圍,美麗的銀河橫空而過,那將是多麼扣人心弦的圖畫!

望向漆黑的夜空,在虛無的深處,便是宇宙的盡頭。一百三十八億光年以外的地方,埋藏著宇宙的終極奧秘。那漫天繁星中的隨便一顆,也可能是比地球大得多的恒星,時刻進行著狂暴的核聚變反應。恒星旁邊也許圍繞著孕育生命的行星,那裡的生命說不定正以相同的眼光跟我們遙遙對望呢!

獵戶座是全天空最容易辨認的星座之一。在獵戶座的肩膊上有一粒相當明亮的星,名為 Betelgeuse α,中國天文學中名為參宿四。留心看的話,可見此星呈紅色,在夜空中格外詭異。這其實是一顆超級紅巨星,質量可能高達太陽的二十倍,距離地球約六百光年。此星年齡估計不到一千萬歲,比四十六億歲的太陽年輕得多,但它已快要到達生命的盡頭,因為用來進行核聚變的氫原子已經耗盡。恒星質量越大燒得越快,燒得越快壽命越短,這是鋒芒盡露之必然結果。但是如果它的質量足夠大,臨死一刻還可以轟轟烈烈的來一次超新星大爆炸,餘下的物質會變成中子星或黑洞,像幽靈般繼續守候在宇宙中某個角落。

人類對宇宙充滿好奇,卻只能擠在一顆微塵之上,觀察這可望而不可即的廣闊空間。饒是如此,從公元一世紀托勒密的地心說,到哥白尼的日心說、開普勒三大定律、牛頓萬有引力定律、愛因斯坦相對論,人類透過收集宇宙各處傳來的信息,正一步步揭開宇宙的神秘面紗。人類立足地球,放眼穹蒼,一代一代人以卑微的身軀和智慧,把目光投向宇宙盡頭。這又是渺小還是偉大呢?

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